Собор Святой Софии Премудрости Божией

«Во олтари великом... стоит крест злат, выше двою человек от земля с камением драгим и жемчугом, учинён»; надпрестольная сень «вся сотворена от злата и сребра, а столпия олтарныя и амбон всё сребряно». Там же, среди других реликвий алтаря, «и блюдо велико злато служебное Ольги Русской, когда взяла дань, ходивши ко Царюграду». Так новгородский епископ Антоний, посетивший Константинополь в конце ХII столетия, описывал достопримечательности «чуда и славы времен» — собора Святой Софии Премудрости Божией.

Храм воздвигли в 532 — 537 годах при императоре Юстиниане на месте базилики IV века, сгоревшей во время народного восстания, едва не стоившего императору трона и жизни.

Не менее десяти тысяч рабочих каждый день участвовали в строительстве нового собора. Специальные богослужения вдохновляли их. Руководили работами малоазийские зодчие Исидор из Милета и Анфимий из Тралл. На украшение храма имперские города «жертвовали» драгоценные камни и металлы, драгоценные разноцветные мраморы, малахит, слоновую кость. Из Рима, например, привезли восемь порфировых колонн, взятых из святилища Солнца.

Возвысившийся на холме рядом с императорским дворцом и ипподромом, константинопольский собор (трехнефная базилика) стал одной из главных святынь христианского мира. В этом шедевре зодчества впервые была воплощена идея храма, четырехугольного в плане (79,29X71,7 м), с колоссальным сферическим куполом (30 м в диаметре), вознесенным на головокружительную высоту (55 м).

Купол, из пористой черепицы, в свое время изготовленной на острове Родос, с сорока окнами: при ярком солнце кажется, будто он парит.

На амвоне Святой Софии патриарх возлагал венец на голову нового императора, затем все присутствующие падали ниц и целовали ноги венценосца. Император же припадал лишь к стопам Вседержителя — разумеется, фигурально. Но именно таков сюжет сохранившейся мозаики IХ века «Лев VI перед Христом».

На протяжении IХ—XIII веков храм щедро украшали мозаиками. Однако после завоевания Константинополя турками (1453 г.) мозаичные картины, изображавшие преимущественно византийских императоров и членов их семей, были частично уничтожены или на многие века погребены под штукатуркой.